ENTREVISTAS

Sara Seager, profesora del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT)

MARTES, 25 DE SEPTIEMBRE DE 2018  



Sara Seager, profesora del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT)
07-09-2015
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Redacción Innovaspain
@Innovaspain

“En 10 años tendremos la capacidad de encontrar vida si su existencia es común en el espacio”

Es una de las astrónomas más prestigiosas dentro de la comunidad de científicos dedicados a la detección de exoplanetas (aquellos que no pertenece al Sistema Solar). De hecho, está considera como una de las investigadoras más influyentes del mundo según la revista Time. Sara Seager, profesora del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT), ha visitado el Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) para ofrecer una ponencia titulada ‘La búsqueda de la Tierra 2.0’.

“No hemos conseguido encontrar una copia de nuestro sistema solar”, ha señalado esta investigadora a la entrevista que le han hecho desde el IAC. “Creemos que, tal vez, es algo raro; menos de 1 entre 10 o de 1 entre 20 estrellas como nuestro Sol tendrían un sistema solar como el nuestro, así que todo tipo de planetas son posibles y creemos que la formación planetaria es azarosa, por lo que una teoría sobre formación planetaria aún está muy lejos”.

Cree que “en nuestro sistema solar sólo hay unos pocos lugares donde la vida podría existir, pero tenemos una enorme número de exoplanetas, así que hay muchas más opciones”. Y también hay mucho por definir. “No sabemos cómo la vida se origina y evoluciona, es muy difícil, pero en Astronomía no nos preocupa esto –continúa-. Sólo queremos saber las condiciones que la vida requiere; nos preocupa qué hace la vida, cómo metaboliza los nutrientes y emite gases”.

Cuatro ingredientes
Sí se conocen algunos de esos “ingredientes” que requiere la vida. Seager señala cuatro: “Primero, una temperatura adecuada para formar moléculas; cuando es demasiado caliente tenemos átomos y no son suficientemente consistentes para crear formas de vida. En segundo lugar, necesitamos de un medio líquido, que puede ser agua o algo más, para que las moléculas puedan reaccionar y formar estructuras estables. En tercer lugar, necesitamos una fuente de energía; aquí usamos el Sol, pero la vida existe en las profundidades del océano donde la energía puede ser liberada por las reacciones químicas. Y cuarto, necesitamos condiciones cambiantes para fomentar evoluciones en las que la vida pueda progresar en algo más complejo”.

“Conocemos los ingredientes, pero lo más complicado es detectar un planeta e identificar si tiene esos ingredientes”, afirma la profesora del MIT. “Tenemos mucha curiosidad por saber si todos esos miles de millones de planetas de ahí fuera tienen vida y también queremos saber si hay vida inteligente en ellos –dice-. Estamos dando el primer paso, descubriendo si los planetas como la Tierra son comunes y si tienen señales de vida, como gases producidos por organismos vivos.

Ella defiende que “en 10 años tendremos la capacidad de encontrar vida si su existencia es común”. “No puedo garantizar cuándo la encontraremos, pero puedo decir que con los telescopios en tierra y en el espacio que tenemos, si la vida es muy abundante, dispondremos de la capacidad de ver los signos de la vida en las atmósferas de los exoplanetas”. “Si cada pequeña estrella tiene una Tierra en tránsito, en zona habitable y con vida, y la vida genera señales espectroscópicas, entonces la encontraremos en la próxima década, pero la probabilidad de que esto suceda es muy baja –continúa-. Es por ello que creo que tenemos la capacidad, pero necesitamos tener suerte.

También destaca la contribución de los Observatorios de Canarias en el estudio de los exoplanetas. “Los telescopios del IAC son muy importantes: desde los pequeños que están en el observatorio buscando nuevos planetas, hasta los espectrógrafos especiales como HARPS Norte -actualmente en el telescopio TNG- que pueden ayudarnos a medir masas de planetas encontrando planetas rocosos, pasando por el GTC que es capaz de hacer espectroscopía de las atmósferas de los exoplanetas”.

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Sara Seager, profesora del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) (Foto del IAC)

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